紫金山天文台新发现一颗彗星

  4月13日,国际小行星中心(Minor Planet Center,MPC)发布,将中科院紫金山天文台刚发现的一颗新彗星C/2017 E2,命名为Tsuchinshan(注:“紫金山”的威妥玛拼法),这是第四颗以紫金山名字命名的彗星。

  3月1日,紫台近地天体望远镜团组的科研人员观测到一颗亮度为19.5等的移动天体,其运动速度为0.30度/天,立即将该彗星的信息上报到MPC,随后几日对它进行了跟踪观测,并呼吁国际上其它望远镜对其进行跟踪观测。3月9日马格达林那山天文台的2.4米望远镜测量了该目标的彗发特征。经过近一个月的观测,确定了它是一颗周期彗星。该彗星的运行轨道比较特殊,几乎在一个垂直于黄道面的大椭圆轨道上运行,绕日周期长达114年。

  C/2017 E2 (Tsuchinshan)是紫台发现的第六个彗星,也是近地天体望远镜发现的第二个彗星。第一个以“紫金山”命名的彗星是1965年元旦发现的,当晚紫金山天文台的科研人员在南京紫金山上用刚安装不久的40厘米双筒望远镜观测发现一个形态特殊的移动星象,报国际小行星中心后确认为一个新的短周期彗星,命名为62P/Tsuchinshan。相隔10天后,1月11日又发现了一个新的短周期彗星60P/Tsuchinshan。当时中国现代天文学的奠基人、紫金山天文台台长张钰哲先生非常激动,拿着他亲自绘制的两个紫金山彗星轨道图对大家说,我们中国有世界上最古老的彗星观测记录,但中国人发现并给予命名的彗星还是第一次啊!

  彗星是太阳系中的重要天体,被认为与地球生命起源有着密切关联,2016年“罗塞塔”彗星探测器在探测67P彗星时发现存在生命的基本分子,引起了科学界的高度关注。在欧空局制定“罗塞塔”计划时,紫金山天文台发现的两个紫金山彗星曾与67P彗星一起作为候选的探测目标之一。可喜的是,60P和62P将会在今、明两年再次回归。

  继1月24日报道发现了三个不同类型近地小行星后,近地天体望远镜又于2月28日和4月1日分别发现了一个Amor型近地小行星(2017 DC120)和Apollo型近地小行星(2017 GS4),至此该望远镜发现的近地小行星数目已达10个。